Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Groovemaster Johnson en Marceline op Thuishaven 2017
UK-garage pionier Groovemaster Johnson woont al jaren in Nederland. Natuurlijk heb ik hem over zijn first gig geïnterviewd. “Onschuldige ik zat te freaken over een zakje wiet."

This post is also available in: English (Engels)

We ontmoetten elkaar op Thuishaven, waar de UK-garage pionier Groovemaster Johnson optrad. Hij woont als sinds zijn puberteit in Nederland. Natuurlijk heb ik hem over zijn first gig geïnterviewd en wát een geweldig verhaal kwam eruit rollen! “Onschuldige ik zat te freaken over een zakje wiet."

“Sommige van de levendigste herinneringen uit mijn jeugd in Groot-Brittannië hebben met muziek te maken. Vaak als ik oude klassiekers hoor, denk ik terug aan de kermis, of hoe ik naar de radio luisterde of Top of the Pops bekeek, terwijl ik, als niemand keek, als een gek danste. Mijn ouders verhuurden kamers en een van onze gasten was een Jamaicaanse muzikant. Ik was enorm onder de indruk als hij riffs op zijn keyboard speelde. Ik was toen duidelijk al gepassioneerd door muziek.”
1983 @ Dam 8 Zaandam 757x1024 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Kratten vinyl

“Jaren later, nadat we naar Amsterdam waren verhuisd, wilde ik voor mijn zestiende verjaardag een feest organiseren. Ik werd voorgesteld aan een professionele dj die vlakbij woonde. Al snel raakten we bevriend. Ik vroeg of ik wat feestelijke lichten mocht lenen en had nooit verwacht dat hij met zijn complete sound system en twee kratten vinyl op kwam dagen. Dus er was ineens een dj.” (lacht) “Hij overviel me vervolgens met de vraag of ik ook wilde draaien.”

Geen bewuste keuze

“Zijn vraag bracht me totaal van mijn stuk want ik had er zelf nog nooit aan gedacht om platen te gaan draaien. Vinyl was in die tijd de standaard. Ik had maar dertig of veertig albums, voornamelijk funk en jazz-funk en ik had geen enkele 12-inch. Die avond had ik echter zoveel lol dat het me inspireerde om vaker te draaien. Denk aan schoolfeesten, verjaardagen en bruiloften. En zo ontwikkelde ik me langzaam tot dj. Het was nooit een bewuste keuze maar in eerste instantie een hobby.”
1989 Club RoXY 1024x811 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Fade in, fade out

“Mijn eerste professionele gig kwam op mijn pad toen ik werd gevraagd om wekelijks op vrijdagavonden en zondagmiddagen in een club te draaien. Non-stop op de maat mixen was nog niet zo bekend destijds. Dat kwam pas een aantal jaar later. Het waren ‘fade in, fade out’-overgangen en tegelijkertijd sprak ik opzwepend door de microfoon. Een beetje zoals radio-dj’s.” (lacht) “Overigens vond ik dat praten het engst. Soms schreef ik van tevoren zinnen op en oefende hiermee.”

Serieuze ‘bad boy’-club

“Tegen die tijd was ik negentien en ik draaide reggae, funk, boogie en jazz-funk bij een club op de derde etage van het Rothaanhuis in Amsterdam. Op een gegeven moment werd ik gevraagd om ook bij de Commodores Funk Palace op de Warmoesstraat te komen draaien. Oef, dat was een serieuze ‘bad boy’-club. Soms draaide ik er samen met een andere dj. Gelukkig maar, want ik nam af en toe een haaltje van een joint.” (lacht)
L R DJ Norman Jay DJ Johnson and dancers Lisa Jerry Barry 1988 Soho Connection Amsterdam - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Politie met wapenstokken en honden

“Op een van die avonden was de wiet net even te sterk, zodat ik twee uur lang in een hoekje achter de dj-booth heb liggen slapen. De dj met wie ik samendraaide, ging na zijn eigen set door met die van mij. Ik was toen nog zo’n onschuldige knul dat ik er geen idee van had wat er werkelijk allemaal in die club achter de schermen aan de gang was. Tot de politie op een avond onverwacht binnenviel, compleet uitgerust met wapenstokken en honden. Pas later werd me duidelijk waarom iedereen als een dolle naar de wc’s beneden rende. Onschuldige ik zat te freaken over een zakje wiet.” (lacht) “Als ik eraan terugdenk, vind ik het nog steeds bijzonder grappig.”

Tussen reggaebands door draaien

“In die periode begon ik ook veel naar roots reggae, salsa en andere wereldmuziekstijlen te luisteren. Voor een openlucht reggae-event in de Amsterdamse Bijlmer regelde ik drie bands en ik draaide zelf reggae voor Amharik Sound System. In de reggaescene heet een dj dan de ‘selector’. Al snel vroeg de Melkweg me of ik tussen de optredende reggaebands door wilde draaien en erna. Daarnaast stond ik op enkele salsafeesten.”
Club RoXY New Years Eve 1989 Front to Back Eddy de Clercq Alberto Cortes Rivat Ozbek Johnson Justus Deaudeax 668x1024 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Succesvol bij Richter

“Ik ben ervan overtuigd dat al deze genres in de daaropvolgende jaren van invloed zijn geweest op mijn dj’en. Toen ik gefrustreerd raakte van het feit dat ik niet op regelmatige basis ergens achter de draaitafels stond, ging ik zelf op diverse locaties feesten organiseren. Ik heb onder meer drie events bij Richter neergezet. Deze waren zo succesvol dat ik elke zondag aan de slag kon en de tent binnen drie maanden elke week vol kreeg. Dit leidde tot een andere vaste plek erbij, bij Club Havana op de tweede etage. Tegelijkertijd ging ik door met het organiseren van eigen dansfeesten op andere locaties.”

Manager wereldkampioen tapdansen

“Ik was een actief baasje in die dagen. Zo heb ik Upstage Unlimited opgezet. Dit was een boekingskantoor voor internationale straat- en clubdansers. Ik had een vaste bezetting van vier groepen die geregeld vanuit het Verenigd Koninkrijk overkwamen om op mijn eigen events op te treden, onder anderen de Brothers in Jazz. De IDJ Jazz Dancers uit London traden op tijdens de openingsnacht van de RoXY. Dit leidde weer tot regelmatige boekingen voor gewone clubdancers in de RoXY. Gedurende diezelfde periode werd ik de manager van Marcel Peneaux, die tweemaal wereldkampioen tapdansen was. Hij werd later een van de sterren van de Nederlandse productie The Cotton Club met daarin ook Ruth Jacot.”
Soho Connection 1988 1024x711 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Alles in de Londense-stijl

“Ook Soho Connection (opgezet door Maz Weston, DJ’s Paul Jay & Graham B en ikzelf) had zich inmiddels in Nederland als een unieke feestorganisatie gevestigd. We deden alles UK-stijl: we hadden meestal twee of drie dansruimtes, alle met een eigen genre (lees: jazz-dance, house, rare grooves). Bovendien printten we flyers en enorme posters met de dj-line-up. Dat was iets wat destijds nog niet veel in Nederland gebeurde. Zowel de Nederlandse media als het Engelse ID-Magazine kregen hier lucht van en schreven over onze organisatie. We brachten ons concept vervolgens naar allerlei locaties in heel Nederland. Bovendien werkten we samen met Engelse organisatoren van warehouse party’s, Family Function en Shake ‘n’ Fingerpop. Ik heb meegemaakt dat er vijfhonderd Londenaren samen met DJ Norman Jay meekwamen ten behoeve van een van onze ‘London Comes To Amsterdam’ weekenders.”

Maar twee wc’s

“Soho Connection en housemuziek gingen steeds meer hand-in-hand. Hoewel we succesvol muzikale grenzen verlegden, leerden we tegelijkertijd enorm veel over het organiseren van feesten. Ik zal nooit vergeten dat we een warehouse event hadden in een enorme loods aan de Levantkade in Amsterdam. Er was meer dan genoeg ruimte voor drie areas: reggae, rare groove en acid house waar zo’n tweeduizend mensen op afkwamen. Ik had ervoor gezorgd dat er mobiele toiletten waren maar ik was vergeten bij de gemeente een vergunning voor de aansluiting aan te vragen. Uiteindelijk hadden we dus maar twee wc’s. Ook hadden we geen fatsoenlijk systeem voor de entree en het entreegeld. Ik zal niet op alle details ingaan maar ik herinner me dat we een week lang met z’n vieren bezig zijn geweest om de loods achteraf weer presentabel te krijgen.”
Outland Records Techno Basement Mixing 1st Havana CD Nov.94 1024x695 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Uitverkochte RoXY

“Hierna nam de house een flinke vlucht. Een week later was de RoXY uitverkocht. Intussen zetten ook enkele andere creatieve geesten organisaties op als Dept. Store uit Amsterdam en 12 Channels uit Utrecht, waarbij de nadruk op house lag.”

De domste fouten

“Bij sommige gigs in die tijd heb ik de domste fouten gemaakt. Toen ik in Richter achter de dj-booth stond, dacht ik eens dat de elektriciteit uit was gevallen. Tot ik erachter kwam dat ik de naald van de verkeerde plaat had gehaald!” (lacht) “Ik had echt niets door. Toen alles stilviel, nou, als de blikken van het publiek hadden kunnen doden… Diezelfde stommiteit heb ik nog eens begaan gedurende een van onze Soho Connection events in Rotterdam. De venue was stampvol en toen ik de naald weer in de groef liet vallen, ging het publiek totaal uit z’n dak. Ik weet zelfs nog welke track het was: Kraze’s The Party. Paul Jay zei toen enthousiast tegen me: “Dit is het beste wat je ooit hebt gedaan.”
2006 ReFix @ Magazijn. Photo by Andy Tan 1024x768 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Eddy’s invite voor de RoXY

“De eerste housetrack die ik ooit kocht, was Steve ‘Silk’ Hurley’s Jack Your Body, die ik had gehoord bij Eddy’s (Eddy De Clercq, red.) PEP Club @ Paradiso. Hij draaide allerlei stijlen, van house tot Washington Go Go (funk). Eddy kwam naar een van mijn events en zes maanden later vroeg hij me om in Club RoXY te draaien. In het begin was alle house soulvol. Het genre kwam voort uit de jaren zeventig uptempo boogie en disco en ontwikkelde zich eind jaren tachtig veelal uit de New York gay scene en ook Detroit en Chicago. Ook Detroit techno had een soulvol gevoel.”

De hele nacht solo draaien

“Vanaf het begin steunden Eddy, KC the Funkaholic en ikzelf het draaien van house in de RoXY. We ondervonden echter veel weerstand. Ik weet nog dat ik tijdens mijn eerste dagen in de RoXY een a capella over een instrumentale track mixte. Ik was superzenuwachtig en transpireerde enorm toen ik probeerde om de tracks in de maat te houden. In die tijd waren sets van vijf tot zes uur de norm. Dat was fantastisch omdat ik het publiek mee kon nemen op een reis, die ik creëerde door de muzikale opbouw, diverse hoogtepunten, onverwachte tracks (bijvoorbeeld: a capella uit een Cheech & Chong film), soms deep house voor het laatste uur, de afbouw en altijd een onvergetelijke laatste track. Pas gedurende eind jaren negentig begonnen dj’s kortere sets te draaien en ontstonden hele line-ups waarbij elke dj slechts een uur of anderhalf optrad. Club RoXY was trouwens de plek waar ik Graham, Paul & Maz ontmoette.”
2009 Valtifest photo by Andy Tan 1024x683 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Bassline op de donderdagen

“Club RoXY programmeerde in het begin verschillende avonden met een eigen muziekstijl. KC en ikzelf organiseerden Bassline op donderdagen, waar hiphop en R&B (toen New Jack Swing genoemd) in de schijnwerpers stonden. Na een jaar waren deze avonden ten einde. Een aantal maanden later wilde KC samen met mij Bassline herstarten en hoewel ik een groot liefhebber was, waren te veel andere ‘muziek’-projecten gaande. KC’s harde werk en doorzettingsvermogen betaalde zichzelf trouwens uit: Bassline werd een groot succes in Paradiso. KC en Eddy zijn innovators en initiators en deden hun ding allemaal uit de liefde voor muziek.”
2013 @ Studio 80 TINK 4 Year Anniversary - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Eerste release bij TINK! Records

“Ik kwam met produceren in aanraking toen dj Alex van Oostrom en enkele anderen telkens weer suggereerden dat ik zelf aan de gang moest. TINK! Records kwam in 1990 tot stand mede door onze eerste release, samen met drie medeproducers en Wendell Morrison, een vocalist uit New Jersey (VS). Frankie Knuckles was lyrisch over de track, Jam On It, waar we uiteindelijk vijfduizend exemplaren op vinyl van verkochten. Mede hierdoor reisde ik naar de Verenigde Staten en interviewde Steve ‘Silk’ Hurley voor mijn radioshow S.H.A.G. (Soulful House & Garage) op New Dance Radio. Ik ontmoette producers, platenlabels en dj’s in New Jersey en New York. Een van hen viel me in het bijzonder op, Mark Thompson. Hij was een enorme inspiratie voor me. Hij mixte met drie ‘echte’ draaitafels, waarbij hij een reel-to-reel bandrecorder voor FX gebruikte en om demotracks in te mixen. Soms gebruikte hij ook een sampler. Deze man heeft mijn stijl van draaien absoluut beïnvloed. Uiteindelijk zijn we goede vrienden geworden en ik heb hem meerdere malen als dj naar Nederland gehaald om te draaien.”

Amsterdams 'best-kept secret'

“Gedurende mijn RoXY-jaren was ik tegelijkertijd vaste dj bij Club Havana ‘Upstairs’. Hier specialiseerde ik me onbedoeld in de meer soulvolle kant van de house. Hoewel het een kleine, intieme club was, was het ook een bijzondere plek die op een undergroundniveau internationale allure genoot. Ik noemde het ‘Amsterdams best-kept secret’. Dat kwam onder meer door de sfeer die door de muziek ontstond. Deze sprak zowel een gay- als heteropubliek aan, mannen en vrouwen, zwart en wit en alles daar tussenin. Het was een beetje te vergelijken met de legendarische club Jackie 60’s in New York.”
2014 Bubble Club Reunion Groovemaster Johnson MC Spyder. Photo by Andy Tan 1024x683 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

De soulvolle kant van house

“Vrouwen waren dol op Havana omdat ze zich er veilig voelden. Ze konden er stappen zonder lastig gevallen te worden. Vanuit Havana ontstond een compleet nieuwe lichting van drag-queens en dansers, zoals The Funky Divas, Nicky Nicole, Covergirl, Martha en vele anderen. Natuurlijk was ik er niet de enige dj. Raoul was een resident, net als Carlito, Cassie 6 had zijn zondagmiddag jazzdancesessies genaamd The Message en Natarcia creëerde een sterke groep trouwe fans op de woensdagen. Havana bleek een geweldig alternatief waar de soulvolle kant van house domineerde, hoewel het in het begin nog lastig was om er house te kunnen draaien. Ik voerde het hen hapje voor hapje. Rond de tijd dat Ce Ce Peniston’s Finally werd uitgebracht, stond het Havana-publiek wat meer voor het genre open. Ik heb diverse compilatie-cd’s uitgebracht, ‘Upstairs at Club Havana’ (drie volumes) en Soul Children. Twee daarvan zijn live in de club opgenomen.”

Jungle nights

“Snel vooruit spoelen naar het einde van de jaren negentig. House had zich ontwikkeld. Dimitri was een opkomende ster met zijn Hi Tech Soul Movement, gabber was groot in het zuiden van het land en soulvolle huis was en is nog steeds een niche in Nederland. De vrijdagen in Club RoXY stond in het teken van jungle. Een tijd later startten Joost van Bellen, Quinten de Rosario, Ted Langenbach en ikzelf ‘Glam’ bij de RoXY. Deze avond was gericht op de soulkant van de house. Na een jaar of zo was de nacht wel stabiel maar we zagen helaas geen vooruitgang.”
2014 Bubble Club Reunion 1024x1024 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Britse undergound sound/UK Garage

“Vanwege mijn Engelse achtergrond was de passie voor bumpy grooves en vette basslines in mijn systeem verankerd. Ik raakte geïnspireerd door de Britse underground sound en ervoer de UK garage en 2-step als een welkome verademing. Het was niet zo dat ik andere stijlen verafschuwde. Dit waren enkel frisse, nieuwe genres die ik aan mijn collectie toevoegde. Ik wilde iets nieuws in Amsterdam proberen. In het begin stond Club RoXY wat huiverig tegenover het zetten van een stap in het onbekende, maar gelukkig gaf dj Per me de mogelijkheid om het te proberen op Time Machine, zijn concept in de Melkweg. Mijn gast-dj’s waren de Engelse dj Timmy ‘Boomkat’ en MC Spyder. Dit bleek een briljante combinatie te zijn.”

Groovemaster Johnson's Bubble Club

“Net voor het Melkweg-event zag Club RoXY echter ineens ook het potentieel en besloot het toch met me te proberen. Et voilà, de zondag Juice-avond met UK Garage kwam tot stand met mijzelf en Joost achter de draaitafels en Puck Verdoes die alles regelde. Timmy ‘Boomkat’ en Spyder waren de gasten op de opening. UK Garage werd altijd aangevuld door mc’s en de vaste Juice-mc’s waren Vin-E, Ruff Nas, Spyder en Deadly. Rond dezelfde tijd introduceerde ik ‘Groovemaster’ Johnson’s Bubble Club in Paradiso en binnen een jaar was elke editie uitverkocht. We begonnen in de kleine zaal boven met mijzelf als dj en Timmy ‘Boomkat’ en Spyder als mijn reguliere gasten. In die tijd heb ik nog eens drie compilatie-cd’s uitgebracht, waaronder Bubble Club, Urban Dance Floor en Speed Garage. De laatste als dubbel-cd, samen met Joost.”
1988 Happy Feet Party @ Fizz Amsterdam 518x1024 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

‘De Keizer van de Amsterdamse Groove’

“Hoe ik bij de naam Groovemaster Johnson kwam? Nou, toen ik net in Nederland was, was mijn roepnaam John. Ik heb namelijk een Indiase naam die weinigen in Nederland kunnen uitspreken. Na mijn debuut op mijn eigen zestiende verjaardag raakte ik goed bevriend met een Surinaamse jongen, Purcy. Zijn oom was dj en Purcy wilde graag in zijn voetsporen treden. Op een dag vroeg hij me om samen met hem op een event van zijn oom te draaien. Zijn oom kondigde ons aan: Purcy als Mr. Pokoe en ik werd ineens Mr. Johnson. Toen ik later zelf events organiseerde, geneerde ik me echter om ‘mr.’ te gebruiken en maakte er gewoon DJ Johnson van, zelfs toen ik in de RoXY draaide. Op de Juice-events, als Joost en ik samendraaiden, kondigden wij elkaar altijd aan. Hij noemde me altijd ‘De Keizer van de Amsterdamse Groove’. Maanden later was er een basketbalthema bij de RoXY en de creatieve afdeling gaf alle dj’s een typische bijnaam. Zo heette Joost ‘Magic van Bellen’ en, je raadt het al, kreeg ik de bijnaam ‘Groovemaster’ Johnson’.” (lacht)

Bubble Club crew

“Bubble Club started to become quite successful and without the Bubble Club crew I would not have made it. I could really count on them. They arranged everything in the background, from lighting to decor to publicity, transport, DJ set-up and dismantling and the sound check. They kept an eye out so I could focus on the musical side of things. By the way, I met MC Vin-E at our first Bubble Club. He was MCing at the Drum & Bassline theme downstairs at the time. Within a few months the upstairs room was so full that we moved to the main room. In the upstairs room I programmed the Belgian Supreme Team to play hip-hop and R&B.”
2017 10 10 PHOTO 00000010 765x1024 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Zelfs in NEMO

“De draai- en rapstijl van het Supreme Team was nogal uniek in Nederland destijds. Ze waren een getalenteerde club die wat extra pit aan de avond gaven. Ik boekte altijd dansers via Jake’s Dance Factory. Zo ontstonden de zogeheten Bubble Club Dancers. Ze waren fantastisch! Toen de Bubble Club steeds populairder werd, ging ik een partnerschap aan met de broers John & Roger Oliviera. Zij zagen het grote plaatje, waren bijzonder innovatief op het gebied van de nieuwste technische foefjes en leverden vooral logistiek een groot aandeel. Ik hoefde mij uitsluitend met de programmering bezig te houden. Samen met Paradiso brachten we de Bubble Club naar een ander niveau. We hebben Bubble Club onder meer in wetenschapsmuseum NEMO op een driedeks boot georganiseerd en regelmatig op het strand van Bloemendaal. Ook deden we het inmiddels ter ziele Rotterdamse Nighttown aan. Bovendien hadden we een lange lijst aan Britse artiesten, dj’s en mc’s als speciale gasten.”

UK garage-dj

“De keerzijde van populair worden met slechts één muziekgenre, is dat je een etiket krijgt opgeplakt van ‘house’-dj of ‘UK garage’-dj. Een paar collega-dj’s waren zelfs teleurgesteld in me omdat ik die weg had gekozen. Er is echter zoveel meer dan slechts één stijl. Als ik bijvoorbeeld tijdens Rollerskate-gigs draai, kan ik alles draaien dat bij de groove past, nieuw en oud. Ik houd van draaien in één stijl maar eerlijk gezegd, is het een stuk uitdagender om met een brede selectie aan de slag te gaan.”
Groovemaster Johnson December 27th 2018 Paradiso Amsterdam 1024x678 - Groovemaster Johnson (UK): “‘Fade in, fade out’”

Geen tijd voor volgers

“Ik heb ook een passie voor jungle, breaks, grime, nieuwere soul en wat tegenwoordig afrobeat heet. Tja, zelfs al die genrebenamingen zijn moeilijk te volgen. Mits gewenst, draai ik nieuw, oud of diverse genres door elkaar of uitsluitend één stijl. Het belangrijkste in de creatieve tak is motivatie door plezier te hebben. Ik weet dat je, om tegenwoordig een populaire dj te zijn, een grote groep volgers moet hebben op Twitter, Instagram, Facebook, enzovoort. Daar heb ik echt geen tijd voor. Bovendien, berust iemands mate van succes werkelijk op deze dingen? Wat definieert succes überhaupt?”

Altijd positief

“De afgelopen acht jaar heb ik me verdiept in elektronische global grooves en muziek met een spirituele draai. Denk hierbij een beetje aan muziek die je hoort tijdens het Burning Man festival in de Verenigde Staten. Daarnaast kun je denken aan invloeden uit mijn muzikale verleden met een passie voor zang uit de ziel, diepe rollende, stuwende of grimey baslijnen, opzwepende ritmes met een zware cadans, percussie, spirituele teksten, moderne of traditionele toetsen, en dergelijke. Daarnaast verzeker ik me ervan dat de eventuele tekst positief is.” “We leven momenteel in een tegenstrijdige wereld vol met tegenstellingen en onenigheid. Love, peace & harmony is wat de wereld op dit moment ontbeert. Positieve muziek zou ertoe kunnen bijdragen dat mensen bewuster worden. Verandering is wat de wereld nu nodig heeft! Hierbij moet ik meteen denken een classic uit de jaren zeventig, The Isley Brothers met Harvest for the World.”

This article is originally published in October 2017 on DJMag.nl.

Fotocredits Valtifest, Bubble Club Reunion, Refix: Andy Tan

Meer Groovemaster Johnson?

Facebook Soundcloud Mixcloud Instagram

Share This Post

More To Explore